“The Dogs” og dets død i London

Dette engang populære tidsfordriv bruges til at tiltrække millioner i Englands hovedstad. I 2018 er disse dage væk.

© Alex Mellon / Kulturrejse

De fleste bydele i London plejede at prale af deres egen racehøjbane med greyhound, fra Catford til Clapton, Wembley til Wandsworth, fans ville strømme til spor for at se nogle af de hurtigste landdyr i verden konkurrere om mesterstatus.

Der er stadig masser af spor spredt rundt om i resten af ​​landet, men hvorfor er London faldet ud af kærlighed til sporten? Da Wimbledon Greyhound Stadium lukkede sine døre efter det endelige møde i 2017, ophørte 'en nat ved hundene' i at eksistere i hovedstaden. Ligesom 24 andre racingsteder i London før det, blev det sidste løb kørt.

Banen i Wimbledon var vært for racing i 89 år og gør nu plads til AFC Wimbledons nye stadion på 11.000 pladser. League Two-fodboldklub har haft en nomadisk historie, siden de forlod deres gamle Plough Lane-bane i 1991, hvor de havde været siden 1912. Det nye hjem er fantastiske nyheder for fodboldholdet, men vippesiden er neglen i kisten til en kæmper industri.

© Alex Mellon / Kulturrejse

Wimbledon var også hjemstedet for det engelske Greyhound Derby, landets største møde siden 1985. Beslutningen om at lukke stadionet var oprindeligt hos borgmesteren i London (først Boris Johnson, og derefter overført, da Sadiq Khan kom på plads), men blev sendt videre til Merton Council. I betragtning af de nye detail- og boligmuligheder, der fulgte med stadiondesignet, blev forslaget godkendt. Ulempen er, at de foreslåede planer skal genoprette et område med behov for en ansigtsløftning, men mens London er fyldt med fodboldstadioner - for professionelle og amatørhold - vil 2018 være det første år i 91 år, hvor der ikke afholdes møder i byen .

Når det er sagt, er der dem inden for racersamfundet, der peger på sportens popularitet uden for London. På tidspunktet for Wimbledon-meddelelsen sagde Simon Banks, medie- og kommunikationschef for Greyhound Board of Great Britain (GBGB): 'Vi er ganske optimistiske (om fremtiden). Der er en vis modstandsdygtighed i sporten, vi er den sjette største tilskuersport med to millioner deltagere hvert år. Det er ikke verdens ende, men det er bestemt slutningen på Wimbledon, og det er en trist aften. '

Greyhound racing udviklede sig oprindeligt fra kørsel, en form for racing, der så hunde jage efter en hare eller kanin. Den ser hunde, der bruger deres syn og hastighed til at jage et andet dyr, snarere end rævejagt, hvor det er deres duft, der fører vejen. Selvom kørsel er en form for jagt, blev der lagt væddemål på hvilken hund, der først skulle nå deres bytte, og dermed blev et sportsligt aspekt involveret.

Mot slutningen af ​​det 19. århundrede begyndte kørsel med fuldmagt, med grupper af hunde, der kæmpede efter en mekanisk hare, svarende til hvad tilskuere ville se i dag. Først i 1925 blev Greyhound Racing Association dannet, med det første officielle løb på en oval bane, der fandt sted et år senere. Belle Vue Stadium i Manchester så 1.700 tilskuere se mødet, og dets succes førte til, at Harringay Stadium og White City Stadiums i London blev åbnet kort efter.

I de næste to årtier tiltrukket greyhoundracing millioner af tilskuere hvert år. Der var over 250 spor over hele landet (selvom størstedelen af ​​disse var uafhængige i stedet for at bære en fuld licens), med London med prale af spor i blandt andre Battersea, Walthamstow, Leyton, Stamford Bridge, Park Royal og New Cross. Ligesom hestevæddeløb var det hasardspil, der skabte brummer og tiltrækkede spillere. Løbene var korte, hyppige og lette at følge. Du behøvede ikke at være ekspert for at være i stand til at placere en indsats og være heldig, og hvis du ikke vindede det gjorde det ikke noget, fordi det næste løb var få minutter væk.

En del af appellen var muligvis tilgængeligheden. I modsætning til det heste fætter var sporene meget mindre, så de kunne bygges midt i byerne. I modsætning til mange sektioner af hestevæddeløb var der ingen påklædningskode, intet krav om at have en veste og haler. 'Hundene' var den griskere, skurrere mulighed, mere flad kasket end top hat, men stadig lige så spændende.

© Kalle Gustafsson / Flickr

I 1960 kom den britiske spil- og spillov ind, og sammen med den gjorde kontantvæddemål off-course. Med folk, der nu er i stand til at satse fra bookmakere, var det at se racer på tv en let mulighed snarere end at tage på selve banen. Små mængder tv-dækning og sponsorering har formået at holde sporten i live, men har ikke været i stand til at holde London-sporene i live. Gå ind i alle bookies i London, så finder du folk, der satser på hundene, men det er manglen på betalende kunder på stadion, der er blevet spørgsmålet.

Det lyder kliché, men ser på tv-bleger i sammenligning sammenlignet med at se et løb live. Selv en kold nat er det en strålende oplevelse at pakke varm og stående ved siden af, drikke i hånden. Et tv vil aldrig videresende dyrenes rene hastighed. Det er et 30 sekunders crescendo, der slutter med fuld glæde (for ikke at nævne nogle ekstra øre i lommen) eller fortvivle over din rådne held. Hvert løb er et perfekt, lille skud med adrenalin, der simmer hele natten, indtil det koger over på bedre eller værre.

Greyhound fans vil stadig gå til løb, selvom de muligvis skal rejse videre for at gøre det. Hvad sporten mister er den afslappede fan: grupper af venner på vej ud for en aften, der tilbyder noget andet end normen. Hvorfor gå til en crappy bar og spille forfærdelig musik, når du kan få en drink og en fladder andetsteds? Du kan lytte til, hvor annoncøren kalder din vinder, snarere end afslutningen af ​​en Lady Gaga-sang, der er tvunget til starten af ​​Clean Bandits seneste monstrositet. Du får sandsynligvis stadig den forfærdelige kebab på vej hjem, kun denne gang har du måske vundet nogle penge til at dække omkostningerne. For Londonfolk findes indstillingen imidlertid ikke længere.

Oprindeligt offentliggjort på theculturetrip.com, hvor du kan læse mere af Luke's arbejde.