Kongernes tilbagevenden

Sacramento Kings har haft et dårligt årti. Men ting er begyndt at bryde i deres favør, og de har måske værktøjer til at vende deres dårlige formue rundt.

De’Aaron Fox er Kings 'franchises nye ansigt. Du skal være klar til ham. (Kilde: Mike Stobe / Getty Images Nordamerika)

At sige, at Sacramento-kongerne har været dårlige i de senere år, kan være en underdrivelse. Engang var Kongerne en cagey, veluddannet udfordrer i en fyldt vestlig konference, men Rick Adelmans og Chris Webbers dage er længe forsvundet til hukommelsen. Kings har ikke været i slutspillet siden sæsonen 2005-2006. Og i den tid, siden de har haft ni forskellige trænere, tre generaldirektører, en utilfredse superstjerne, og næsten er flyttet til Seattle, Anaheim og Virginia Beach. Det har ikke været et godt årti.

Med undtagelse af DeMarcus Cousins-handelssagaen, der udfoldedes ved All-Star-pausen sidste sæson, var jeg næsten helt glemt af kongerne. Og så begyndte tingene at ændre sig. Først fik en god ven af ​​mig, Andrew, et job i det nordlige Californien-område og fortalte mig, at han ville flytte derude. Vi kiggede op efter hans nye sted, og han var tyve minutter fra centrum af Sacramento og det skinnende, nye Golden 1 Center, som Kings åbnede sidste sæson, og der var billetter tilgængelige på billige. Hvis du lytter til The And One Podcast, ved du, at Andrew er en livslang Celtics-fan, men ingen vil sige nej til sæsonbilletter, hvis de kan få dem. Så han spurgte mig, ”Skal jeg hoppe på Sacramento Kings-vognen?”

På dette tidspunkt i midten af ​​maj tænkte jeg, at dette var et fjollet spørgsmål, fordi der ikke var nogen Sacramento Kings-vogn. Ubesværet i de sidste elleve år havde kongerne kun formået at knække det tredive sejrsmærke fire gange. De var blevet svindlet i Cousins-aftalen (eller så troede vi, før de opdagede det dårlige marked for superstjerner), og handlede et af de få elitecentre i spillet for Buddy Hield og nummer ti i udkastet. Franchisen blev nu bygget omkring Hield, Willie Cauley-Stein og Skal Labissiere. Nej, jeg sagde Andrew, du skulle IKKE hoppe på Kings-vognen.

Men så begyndte tingene at ændre sig for konger. De landede det femte valg i udkastet, hvilket ikke nødvendigvis ville netto dem et top-level talent, men ville bestemt få dem en fyr som De’Aaron Fox eller Dennis Smith Jr, den nøjagtige type lyn i en flaske, som franchisen havde brug for. Og pelikanernes pluk erhvervet i Cousins-handelen landede på nr. 10, et temmelig solidt sted i et udkast, der så ud til at have en dybde i det. Okay, det er en start. Fox var i bestyrelsen nr. 5, og Vlade Divac gjorde sit bedste Bill Belichick-indtryk med nr. 10-pluk og gjorde det til nr. 15 og # 20. Jeg ville sandsynligvis lige have lavet Malik Monk til at parre med Fox og genskabe college basketballs mest dynamiske backcourt fra en sæson siden. Men dobbeltdunen viste tegn på fremadrettet tænkning. Kongerne sultedes efter talent, hvor de havde brug for unge spillere af høj kvalitet til enhver position. Og selvom udkast til Monk ville have været et sjovt valg, havde Kings allerede Hield på skydevagt, som scorede en respektabel 15,1 point pr. Kamp på 48% FG og 42,8% 3pt i 25 kampe for Sacramento sidste sæson.

Justin Jackson har mesterskabsstamtavle. Kan han bruge sin modenhed og vindende mentalitet til at udvikle sig for kongerne? (Kilde: Ronald Martinez / Getty Images Nordamerika)

Så i stedet for at gå væk med to første runders talenter, gik Kings væk fra udkastet med tre og udarbejdede et par college-spillere fra North Carolina i UNC's Justin Jackson og hertugens Harry Giles. Jackson, 22, kan gøre en øjeblikkelig indvirkning på Kings. I løbet af sine tre sæsoner i North Carolina lærte han at skyde trekanter, han lærte at forsvare sig på omkredsen, og han tilføjede nogle nifty pull ups og floaters til sit spil, som alle vil hjælpe ham på det næste niveau. Ældre spillere, ligesom Jackson, der tages i midten af ​​første runde, har en tendens til at komme ind med et ben op på friskmænd. To af de største påvirkningsspillere i udkastet til 2016 var Malcolm Brogdon og Taurean Prince, som begge var fireårige college-spillere.

Giles er en af ​​de største ukendte fra 2017-udkastet. Men ved valg af nr. 20 er det nøjagtigt, hvad en organisation som Sacramento skal gøre, at tage en sving med talent. Når han en gang var troet at være den bedste spiller i udkastet, kommer Giles af en mindre end produktiv freshman-sæson på Duke, hvor han kun optrådte i 26 af Blue Devils '37 spil. Men der var blink af talent, der fik kongerne til at pause. Giles har en fremragende længde på 6'11 ”og med et 7'3” vingespænde, der giver ham mulighed for at være en stor offensiv rebounder, og kan udfordre offensive spillere rundt om kanten. Han er også fantastisk med at højne basketballet i trafikken og kan afslutte rundt om kanten i et solidt tempo. Og han er en høj IQ-spiller, der rammer sine rotationer og ser efter plads i overgangen. Giles vil sandsynligvis tilbringe nogen tid i G-League, men at udvikle sine færdigheder og give ham mulighed for at genvinde noget af sin atletik kan vise sig at være afgørende i Kings langvarige planer.

De’Aaron Fox ser ud til at være et af centerpiecene for franchisen i de kommende år. Han er lynhurtig, en ihærdig forsvarer og en stor pick and roll point guard. Og frem for alt det, han har immaterielle muligheder for en vinder, en kvalitet, som alle gode spillere har brug for, på trods af at det er svært at beregne. Kongerne har brug for alle disse ting for at parre med Buddy Hield i deres første fulde Boogie-mindre sæson. Det vigtigste er måske, at han er karismatisk og har en meget sympatisk måde om ham.

Du kan sige en masse positive ting om DeMarcus Cousins, men han var ikke en alt for sympatisk fyr på banen. Fox vil genoplive Kings-fanbasen og give dem en spiller, de virkelig ønsker at stamme til. Han vil sandsynligvis også være i konkurrence med Ben Simmons og Dennis Smith Jr om Rookie of the Year-hædersbevisninger. Og han vil prøve sit hårdeste i hvert enkelt spil, hvilket gør Kings til en lav nøgletrussel for at slå nogen bort. Efter udkastet ringede jeg til Andrew og bad ham om at få disse billetter.

Da frie agentur rullede rundt om Kings, ikke en power player til det store navn gratis agenter, tilføjede tre veteraner, George Hill, som frikendte sig pænt som 3 og D point vagt i Utah sidste sæson, hjertet af Grit 'N' Slip Grizzlies Zach Randolph og Vince Carter, der har genopfundet sig selv som både et skabsrums tilstedeværelse og som en mentor for de unge fremad. Disse dyrlæger vil give de unge fyre i Sacramento nogen at se op til og lære af på alle tre positioner. Det betyder også, at de unge fellas ikke behøver at blive kastet i ilden med det samme, men kan lære af dyrlægerne og komme fra bænken, indtil træner Dave Joerger er klar til at overlevere tøjlerne. Vent, har kongerne en rigtig god sæson?

Alle disse ændringer tog ikke engang hensyn til væksten hos de spillere, der var på spillelisten sidste år. Roligt er Skal Labissiere begyndt at ligne en stjæle fra 2016-udkastet. Da han først blev præsenteret som en af ​​de mest talentfulde spillere i den klasse og en efterfølger for Karl-Anthony Towns og Anthony Davis, havde Labissiere en langsom start sidste sæson, men efter Cousins ​​'afgang til New Orleans fandt han kvalitetsminutter og gjorde mest muligt ud af dem. I løbet af de 25 kampe, som Kings spillede efter handelen, udgjorde Labissiere i gennemsnit 10,8 point, 6,0 rebounds og skød 54,1% fra gulvet. Hans udvikling som en langvarig, langvarig power forward vil være en af ​​de mest interessante underplaner for Kings denne sæson. At opbygge en succesrig organisation fra bunden kræver at man sømmer et par sidste første- og andenomgangere. Kings har ingen mangel på potentiale, men at se Labissiere spille så godt som han gjorde sent i sidste sæson kunne være begyndelsen på et godt investeringsafkast for Sacramento.

Skal Labissiere's udvikling er en af ​​de vigtigste faktorer for Kings succes. (Kilde: Ethan Miller / Getty Images Nordamerika)

Kongerne havde ikke vild succes med deres lotteriplukker, men Willie Cauley-Stein ser ud til at runde i form. Efter at have tilbragt den tidlige del af sæsonen som back-up center, blomstrede Cauley-Stein i startrollen. Altid en ihærdig forsvarer, han udviklede anstændigt touch rundt på kanten, i gennemsnit 13,6 point pr. Kamp som startcenter. At tilføje Zach Randolph til holdet vil helt sikkert være en stor hjælp for Cauley-Stein, der skal blive en bedre rebounder og pick-and-roll forsvarer. Hans opadgående tendens efter handlen skal være et lyspunkt for Kings, der ved alt for godt, hvor vanskeligt det er at finde et påvirkningscenter i dagens liga.

Buddy Hield er måske ikke den næste Dwyane Wade, men i sin første sæson viste han bestemt noget touch ved at score basketball. Hvis han kan beholde de scoringsnumre, han har administreret i de sidste 25 kampe i sæsonen, og lære at forsvare på et anstændigt niveau, vil nogle spørgsmål om hans effektivitet som NBA-starter blive besvaret. Der er en masse ting, der skal gå rigtigt for dette hold, men for første gang i lang tid er organisationens fremtid et skridt over undergang og mørke. Med en masse unge talenter på vaktplanen og nogle kvalitetsvetereter for at hjælpe med at temperere dette unge stål, har kongerne fortjeneste til et underholdende, hvis ikke konkurrencedygtigt hold i sæsonen 2017–2018.

Efter at Andrew spurgte mig om konger, måtte jeg virkelig gå ind i tanken for at tænke over det. Men jo mere jeg tænkte på Sacramento, jo mere ophidset blev jeg. Dette er et hold på vej op. Boogie Cousins ​​'mørke dage og hans fortsatte gisselsituation med hele Kings-organisationen er bagpå, og De’Aaron Fox' lyse smil er fremtiden. Dette hold vil tage deres klumper, for at være sikker. Western Conference er fyldt denne sæson og kan blive endnu værre, hvis Lebron James forsøger at springe skibet til Los Angeles næste sommer. Selv det kan muligvis spille til fordel for Sacramento, hvis de kan lande et andet top lotteripil i denne sæson.

Men kongerne kommer til at være cagey, de vil være en trussel mod at overraske kampe i den midterste uge, og de vil spille hårdt om aftenen. Det er alt, hvad du kan bede om fra et ungt hold, spille hårdt og forsøge at vinde, og Kings vil helt sikkert gøre disse to ting. Så for at besvare dit spørgsmål, ja, det er tid til at komme på Sacramento Kings bandwagon. Kom tidligt i gang, for det kan blive fyldt hurtigt, hvis dette team udkast godt i de kommende år og kan få lidt held med at udvikle fyre, de allerede har udkast til. Bare sørg for at redde mig et sæde.

Statistik med tilladelse fra Basketball Reference