Vi er gået ind i æraen med professionelle wrestlers med seksuelt væske

Det er en bevægelse ledet af manden, der af mange betragtes som den bedste arbejder i ringen i dag - Nye Japans Kenny Omega

Streamere er som regel til vinderne - en overvældende smule japansk wrestling-tradition for at sende fansen glade hjem på samme måde som man måske blev peltet med konfetti efter det kliniske spil i NBA Finals. De tilføjer en luft af legitim sport til de forudbestemte resultater af professionel wrestling - teater, kamp og akrobatik presset sammen. Kenny Omega vandt imidlertid ikke sin kamp. Han mistede sit IWGP USA-mesterskab til Jay White ved New Japan Pro Wrestlings januar-begyndelse i januar. Slået, forslået og ydmyg lå han udsat for fansen i Sapporo, Japan. Denne aften var streamere og fejringen til noget andet - noget meget større end brydning.

Omegas tidligere tagholdspartner og underforståede kæreste, Kota Ibushi - en engle, distraherende smuk wrestler, der er i stand til utrolige kampe af atletisk præstation - havde sprint til ringen for at redde Omega fra et beatdown i hænderne på den uærlige Cody Rhodes. Omega og Rhodos var i en ophedet kamp for kontrol over den meget populære Bullet Club, en gruppe, der sælger millioner af dollars i merchandise gennem en lukrativ aftale med Hot Topic tøjkæden. Efter år med følelsesmæssig afstand og offentlig hån fra Omega efter deres sammenbrud var Ibushi klar til at tilgive. Omega, besejret og usikker på, hvad der var næste, slap til sidst sin vrede og omfavnede Ibushi, den eneste sande ting i hans liv, da streamere faldt.

Wrestling er designet til at fremkalde en række følelser i tjeneste for at få dig til at vende tilbage til arenaen for at skille dig ud med dine penge igen - vrede, skuffelse, lykke, titillation. Det inkluderer sjældent romantik. Og endnu mere sjældent involverer denne romantik to mænd. Omega, verdensstjernemester i New Japan Pro Wrestling - den næststørste wrestlingpromotering i verden efter WWE - sigter mod at ændre det. ”Jeg ved ikke, om [Ibushi] vil have, hvad jeg vil,” fortæller Omega mig over telefonen forud for sit IWGP Heavyweight-titelforsvar på New Japans juli G1 Special i San Francisco. ”Men hvis han gør det, kan vi gøre noget fantastisk sammen.”

Født Tyson Smith i Winnipeg, Manitoba, Omega er blevet det største træk i professionel wrestling uden for det monolitiske, multimilliard dollarsimperium, der er WWE. Det gjorde han ved at gøre det modsatte af den velslidt skabelon til succes. Wrestling-helte ("babyfaces", som de kaldes traditionelt insider-speak) er normalt alle kunstværker - du kan godt lide dem, fordi de er intetsigende smukke, og de overvinder uovervindelige fysiske odds for at sejre til sidst. Wrestling skurke (eller "hæle") var fejer, snig, snyderi og desværre, lejlighedsvis homoseksuelle. På trods af tilstedeværelsen af ​​homoseksuelle medarbejdere i wrestling kontorer som WWE-forfatter og talent wrangler Pat Patterson og promotor Jim Barnett, ville wrestling storylines for det meste male homoseksualitet som afskyeligt.

En af de første store onde i moderne pro-wrestling var Gorgeous George, der lige så tilfældigvis deler Omegas krøllede gyldne låse. George steg fremtrædende i 1940'erne og 1950'erne og blev foragtet for sin "flamboyante" opførsel, kodet sprog for homoseksualitet. Flere årtier senere ville WWE-fans i 1990'erne stadig smide homofobe slurver mod Dustin Rhodes 'Goldust-karakter. Selv annoncører som Jerry Lawler ville slå sig sammen i tjenesten med at opsøge det primært mandlige publikum.

Omega er imidlertid plakatbarnet til en ny skabelon til den brydende helt, en der bliver mere og mere udbredt: seksuelt flydende, følelsesladet og fuldt moderne. Wrestlers som WWEs Finn Bálor, Ring of Honor's Dalton Castle og andre repræsenterer LGBTQ-kultur på forskellige måder, men Omega er i spidsen for denne bevægelse. Hans interviews efter kamp drejer sig om hans uovertrufne dygtighed i ring, men også hans håb om at ”forandre verden.” Hvad det betyder får sjældent meget specificitet, men det samlede budskab er klart: Omega ønsker at ændre vores holdninger til pro wrestling , at udvikle sporten ud over forenklet historiefortælling og omdefinere, hvad det betyder at være en mand i måske den mest traditionelle mandlige form for underholdning tilbage.

For at sætte sig selv i stand til at være den transformative figur, måtte Omega fokusere på sin karakter. Tilbage i 2014, efter år med at have spillet en sjov-gamer i et underforstået forhold til Ibushi, knuste han og vendte sig mod mørket. "Der var denne boom i indie-wrestling, hvor alles karakter var, 'Nå, jeg kan sparke din røv,' og det er det," siger han. ”Nå, min karakter er, at jeg er en slags tæve og et videospil nørd, men jeg er virkelig atletisk. Det var nok for mig at skille sig ud fra mængden. ”

Efter en kort kørsel i WWEs udviklingssystem flyttede han til Japan og honerede sit håndværk i små virksomheder som DDT (Dramatic Dream Team), der understregede komedie og showmanship over Japans normalt hårdtslående kampe i stærk stil. Det var i DDT, at Omega begyndte at mærke med Ibushi som de gyldne elskere. Navnet fortalte eftertrykkeligt publikum, hvad de skulle synes om dem: blond, smuk og meget forelsket. Deres stil var hurtig, humoristisk og seksuelt ladet. (Omega og Ibushi ville ofte dele kys, da de arbejdede i DDT, som på det tidspunkt normalt blev spillet til latter.)

Til sidst ramte Omega og Ibushi den store tid og underskrev med New Japan, men Golden Lovers-holdet varede ikke længe der. I historien sluttede Omega tagholdet på grund af, at Ibushi hoppede op i vægtklasse til tungvægt, men under overfladen kunne publikum se jalousi forme sig i Omegas karakter. Han har altid ønsket at være stjernen. Han følte sig forladt af Ibushi, da Ibushi først tiltrådte New Japan. På grund af deres underforståede romantik føltes det mere som en reel sammenbrud end blot en historiebegivenhed. Ikke desto mindre blev de seksuelt provokerende aspekter af Omegas karakter fjernet, og Omega vendte sig til Bullet Club, en gruppe udlændinge, der arbejdede i New Japan, oprindeligt modellerede efter den populære nWo-fraktion fra den amerikanske wrestling scene i slutningen af ​​1990'erne. På det tidspunkt blev Bullet Club betragtet som stærkt onde, idet de beskyldte New Japans traditioner. Deres første leder var Bálor, en irsk wrestler, der er gået til stor succes i WWE. Omega ville være næste på linje med den ære, efter at Bálors erstatning, AJ Styles, også var tilbage til WWE.

For at passe ind i hælskabelonen, dikterede Omega Street Fighter-cosplayet og omdannede til en hitman-esque persona, der blev kaldt “The Cleaner”, som Omega siger var hjernen til New Japans kreative team, inspireret af Luc Besson-filmen The Professional. Nye japanske forfattere ville have ham til at ligne Jean Renos Leon-karakter fra den film som muligt: ​​mørke solbriller, sorte jakker og et permanent scowl. Den eneste tiltrækning, som Omega stødte på, var iført Leon's varemærke-beanie. Med sit lange, krøllede, blonde hår, der flyder ud af hatten, så det langt fra truende ud. Beanie eller ingen beanie, det færdige produkt endte med at få ham til at ligne mere på Arnold Schwarzenegger i The Terminator, en egenskab, der førte til, at fans klappede af Terminator-temamusikken til at opfordre Omega til i hans kampe.

Arrogansen og den uklarhed, der definerede den nye Omega, var en forsvarsmekanisme mod nogensinde at blive såret af en som Ibushi igen. Men det gav ham dog en dødelig fejl - noget, som hans modstandere (såsom en anden arknemese, Kazuchika Okada) kunne udnytte. Og så poetisk set var det først, før Ibushi kom tilbage til sin side, at Omega i sidste ende overvinde Okada og opnåede sin største professionelle præstation til dato - at vinde IWGP-tungvægtmesterskabet. For for endelig at nå sin drøm, var Omega nødt til at blotte sin sjæl.

Det fortæller, at Omega's foretrukne wrestlere, der vokser op - Rob Van Dam og Mr. Perfect-chef blandt dem - præner narcissistiske hæle snarere end hårde fyr babyfaces. Selv i en ung alder var Omega interesseret i de figurer, der farvede uden for linjerne af hvad der blev betragtet som normen. Ikke overraskende er det denne vilje til at være anderledes, der adskiller ham fra WWEs nuværende topstjerne, Roman Reigns. Den måde, hvorpå hardcore-wrestling fans nærmer sig de to figurer, er bestemt drastisk anderledes. Mens Omega nærmer sig status som folkhelt, er Reigns splittende for at sige det mildt. Under Reigns 'kamp med Brock Lesnar på dette års WrestleMania brød 78.133 tilstedeværende fans ud i et kor af boos rettet mod Reigns, manden WWE har tappet som deres næste store stjerne (i høj grad på grund af hans blodlinjer - han er ægte- liv fætter med The Rock).

En del af dette publikum afbryder stammen fra Reigns 'karakter, der er ude af trin med zeitgeisten. Hvor Omega er komfortabel med at vise en blødere side, er Reigns alt hårdtman-swagger. ”Det er det, der får mig til at tiltrække - at jeg er selvsikker, jeg tror på mig selv, og jeg tror, ​​at alle kan forholde sig til det,” forklarer Reigns til mig. ”Det er noget alle burde forholde sig til. Det kaldes selvværd af en grund. Du kan ikke få det fra nogen anden. Hvis jeg projicerer det, hvis jeg skildrer det, er det styrkende for så mange mennesker, der er lidt usikre, og som bliver nervøse. ”

Når jeg fortæller Omega om Reigns 'tage sig af psykologien med wrestling, griner han. ”Det ser heller ikke ud til at være sandt,” siger han. ”Folk gennemgår [hjertesorg] i alle samfundslag, uanset alder, køn, religion eller hvad som helst. Der er tidspunkter, hvor du bryder op med en elsket, en ven eller hvad som helst. Du føler dig alene. Det er en meget nem følelse at forstå - følelsen af ​​tab, hjertesmerter og smerter. Så jeg har sat mig i stand til at føle smerter sammen med fansen. ”

Det er unødvendigt at sige, at wrestling næsten aldrig tillader to mænd at være sårbare og elske hinanden. Men selv når kærligheden fremstilles i en heteroseksuel kontekst, er det en outlier i en sport / kunstform, der foretrækker humor, ironisk løsrivning og retfærdig raseri. (En virksomhed, der bygger på den dramatiske opfattelse af hævn, og hvordan man præciserer den, går ikke ofte for patos.) Det bedste eksempel er sandsynligvis Macho Man Randy Savage og frøken Elizabeth tåresamt forsonende i ringen på WrestleMania VII i 1991. “Du kunne føle det gennem skærmen, ”husker Omega. ”Dette var noget enormt på grund af folkenes energi, kommentaren.”

I de senere år har sporten imidlertid virkelig forsøgt at vende sin allergi mod faktisk menneskelig følelse - og på den mest progressive måde muligt med stor vægt på LGBTQ-kunstnere og karakterer. Darren Young var den første aktive WWE-wrestler, der kom ud som homo i 2013, omtrent omkring det tidspunkt, hvor Golden Lovers var ved at finde et publikum i DDT. Og selvom Young ikke længere er hos virksomheden, har WWE offentligt udtalt et ønske om at inkorporere flere LHBTQ-historier i deres programmering. (På dette års WrestleMania, for eksempel, kom Bálor ud med lokale New Orleans LGBTQ fans i specielle regnbue-accenterede merchandise - en sjælden, meget symbolsk erklæring om solidaritet og accept fra et firma, der ikke har en god track record i den forbindelse .) I mellemtiden er Castle, verdensmesteren for den amerikanske uafhængige forfremmelse Ring of Honor, en lige mand, der portrætterer en seksuelt tvetydig karakter, der ofte kommer til ringen flankeret af shirtløse mænd, som han kalder "The Boys". I en massiv vending af forventning, Castle er en elsket fan favorit snarere end en hadet hæl i formen af ​​Gorgeous George.

I sit tilfælde, siger Omega, er hans forhold til Ibushi blot relatabel - og dybt tåbet af hans oplevelse som en wrestler. ”Uanset den seksuelle orientering mellem de to mandlige karakterer [i Ibushi-historien] er det baseret på en dyb kameraderi. Vi har det overalt. Den type kameraderi, du ser i området bag scenen, i arenaens skabsrum. Der er en masse dybe følelsesmæssige forbindelser mellem wrestlers. Det er de typer relationer, hvor de to wrestlers har hinandens ryg og sørger for, at de ikke går i stykker. Sørg for, at du vågner op om morgenen for at gøre din flyvning og alt det der.

”Det er mærkeligt, at ingen nogensinde har besluttet at udforske dybden og den dybere betydning bag, hvorfor to mennesker ville mærke sammen, hvorfor to mennesker ville hænge sammen. Jeg mente aldrig, at det skulle være noget revolutionerende. Jeg mente bare, at det skulle være ægte. ”

WWE vove sig ikke meget ud på dette område. Som Reigns udtrykker det til mig, mener WWE, hvad deres fans ønsker, er superhelten, der aldrig giver op. Det er en nem historie at fortælle, en som mænd har reageret på siden dramaets begyndelse. ”[WWE] holde det enkelt, fordi de føler sig så enkle som muligt er bedst. Det er også den nemmeste at booke til tv, ”siger Omega. ”Du kan mikromanere ting til det andet på den måde. Hvis der er ægte følelser, kan du ikke. ”

Når WWEs markedsandel vokser, og deres kasser fyldes op med penge fra deres nye tv-aftale med Fox Sports, er der mindre og mindre incitament til at gøre deres historiefortælling mere moderne. Omega, Young Bucks, Rhodos og de andre medlemmer af Bullet Club adskiller sig imidlertid ved at give fans et alternativ, der ikke kun føles moderne, men fremadrettet. I wrestling kan to mænd, der græder, føle sig revolutionerende. Det er en chance for at uddanne en hel generation af unge drenge om, hvad det betyder at være en mand. Som Omega siger, "Selv hvis du ikke rigtig kan forstå, hvad der foregår [som barn], kan du føle, og så længe du kan føle noget, er det bedre end at komme ud af det og ikke føle noget."

Dave Schilling er forfatter for store på Bleacher Report og medværten af ​​The Masked Man Show på The Ringer. Han skrev sidst om besættelsen af ​​Jonah Hill, eller hvordan alles yndlingsfede barn blev et stilikon.

Mest populære historier på MEL: