Som en lang tid tilhænger af Les Bleus rodede jeg til Frankrig lige fra starten af ​​dette års verdensmesterskab. Men det var først, før jeg så Emmanuel Macron hoppe på et bord i VIP-afsnittet på Moskva's Luzhniki Stadium, at jeg indså vigtigheden af ​​Frankrigs sejr. Dette var ingen ren fodboldkamp. Dette var et Jesse Owens-in-München øjeblik i sportshistorien.

Som en canadier med stort set fransk afstamning og en livslang Francophile, har Frankrig altid været et let hold for mig at komme bagpå. Selvom min aner er mindst lige så meget engelsk som fransk, kunne jeg aldrig helt komme fuldt ud efter St. George-troppen, fordi deres fans er så historisk forfærdelige. Kom verdensmesterskabet, jeg glæder mig altid over gennembrud underhunden (i år var det Island), Japan (mit andet hjem) og Frankrig. Franskmændene stiller altid med et elektrificerende show - tænk fodbold i brasiliansk stil uden de tilfredsstillende dyk.

Men der er en anden grund til min mangeårige kærlighed til Les Bleus. For amerikanske læsere, der ikke følger fodbold, kunne der laves en nyttig analogi mellem det franske hold og baseball's Brooklyn / LA Dodgers. Frankrig markerede sin første sorte spiller nogensinde i 1931 (den legendariske franske Guiana-fødte forsvarer Raoul Diagne), mere end et halvt århundrede før Viv Anderson ville bryde det engelske landsholds farvebarriere i 1978.

Den franske side skiller sig konsekvent fra resten af ​​Europa for sine forskellige opstillinger. Mange af de største hvide spillere har endda haft afgjort un-gallisk-lydende navne: Griezmann, Lloris, Guivarc’h, Lizarazu, Cantona og selvfølgelig den store Platini. Frankrigs nyeste fodboldstjerner har næsten alle været af indvandrerafstamning, navnlig stjernen i landets sidste verdensmesterskab i 1998 (og kaptajn for 2006-løberne) Zinedine Zidane. Af de 23 spillere, der repræsenterede Frankrig ved verdensmesterskabet i 2018 i Rusland, var hele 17 ikke-hvide - hvoraf langt størstedelen var franskfødte børn af indvandrerforældre fra Afrika syd for Sahara og de tidligere franske kolonier i Nordafrika.

At stå i vejen for sit andet verdensmesterskab sidste lørdag var en ekstremt talentfuld, men ensartet hvid slavisk kroatisk hold. Vatrenis homogenitet (”Fiery Ones”) er næppe overraskende i betragtning af Kroatiens demografi - den er blandt de mest homogene samfund i Europa. Dens befolkning er over 90 procent etnisk kroatisk, med et lille serbisk mindretal på mindre end fem procent. Historisk set har indvandring til Kroatien været og forbliver ubetydelig. Selv Japan, der markerede amerikanskfødt blandet race fuldback Gōtoku Sakai, havde mere mangfoldighed på skærmen.

Kroatiens etniske homogenitet forråder foruroligende sandheder om dens historie. Indtil 2. verdenskrig var Kroatien etnisk forskelligartet. Dens store serbiske befolkning blandet med statistisk signifikante italienske, tyske og ungarske befolkninger og et lille, men levende jødisk samfund. I 1941 oprettede Hitler den uafhængige stat Kroatien - en fascistisk marionetstat ledet af Ante Pavelić, som mange historikere anser for at have været endnu mere systematisk morderisk end Nazi-Tyskland selv. Under Pavelić dræbte kroatiske styrker mere end 80 procent af landets jøder og udryddede alle undtagen landets ortodokse kristne serbiske mindretal. Kampagnen med etnisk renselse rystede endda mange nazister.

I dag kæmper Kroatien efter den jugoslaviske republik med sin fascistiske fortid. Talrige kroatiske politikere har rejst hakker internationalt for at hædre partnermonumenter fra 2. verdenskrig eller yde Ustaša-slogans og lignende. I mellemtiden har Kroatien taget en ikke-fjerdedel tilgang til den nylige europæiske migrantkrise. Det kroatiske grænsepoliti har endda åbnet ild mod migranter i hvad Human Rights Watch har karakteriseret som "chokerende og voldelig behandling af asylansøgere [det er] uværdigt for en EU-stat."

Intet af dette er beregnet til at fordømme dets nationale fodboldhold. De kroater, jeg har mødt, er dejlige mennesker. Deres nationale fodboldhold fortjente at komme så langt, som de kom. Selvom Kroatien er hjemsted for nogle af Europas mest thugish hooligan-firmaer (hvoraf nogle har nynazistiske bånd), var det svært at ikke lide teamet selv.

Stadigvis tror jeg, at historien vil se tilbage på Frankrigs sejr som et symbol på liberalisme og multikulturalisme, der vinder frem for autoritarisme - især i lyset af den skygge, som verdens VM i værtsnation kastede.

Lige siden hans "genvalg" som præsident for Rusland i 2012 har Vladimir Putin forsøgt at genopfinde sit land som en slags bastion af hvid etnisk nationalisme og kristen traditionalisme. Mens russiske nationaliteter fra fortiden primært har udnyttet pan-slaviske impulser i lande med ortodokse flertal som Serbien og Bulgarien, har dette neo-traditionelle mærke etnonationalisme inspireret et kilder til støtte i katolske flertal Slaviske lande som Kroatien og Polen samt lande uden for Slavosfæren som Ungarn og Rumænien. Derudover er Putins internationale agtelse steget, selv i lande, der historisk har været antagonistiske over for Kreml - især den højrefløj i USA og Storbritannien. En undersøgelse i 2017 afslørede, at over en tredjedel af de amerikanske republikanere nu havde en positiv opfattelse af Putin, op fra 17 procent før Trump.

(Det skal bemærkes, at kroater generelt ikke har nogen kærlighed til Rusland i betragtning af Kremls mangeårige troskab med erkerivalen Serbien. Russlands hyggelige forhold til den tidligere serbiske diktator Slobodan Milosevic og erke-anklagerne for den bosniske borgerkrig går ikke godt.)

Derimod har Frankrig bukket den nylige europæiske tendens mod højrepopulisme. I foråret 2017 trak det franske folk Marine Le Pen på side for at vælge den uhyggelige unge centrist Emmanuel Macron som deres præsident. Sammen med den canadiske premierminister Justin Trudeau forbliver Macron en af ​​de meget få venstreorienterede ledere, der faktisk er populære i den industrialiserede verden. Den bankmand-vendte præsident har ikke kastet sig væk fra at anerkende skeletterne i det franske koloniale skab, samtidig med at han tilbyder håndgribelig støtte til reformistiske stemmer i landets store, men længe økonomisk og kulturelt marginaliserede muslimske samfund.

Og mens de fleste af de europæiske medier undgår migranter, viser Frankrig medfølelse. Den største seneste nyhedshistorie om indvandring var den ”Malian Spider-Man” Mamoudou Gassama, der formelt modtog sit franske statsborgerskab (såvel som en personlig merci fra præsidenten selv) efter at have klatret til en balkon i 4. sal i Paris for at redde en baby. For så mange migranter - i Frankrig og ud over det - var det den bedst mulige nyhed, på det bedst mulige tidspunkt.

Frankrikes klassiske multi-etniske hold kunne ikke bebrejdes for dets tetthed og triste begyndelse i begyndelsen af ​​dette års verdensmesterskab. En "venlig" kamp i slutningen af ​​marts mellem Les Bleus og Rusland i Skt. Petersborg blev ødelagt af "ape-chants", og andre racemæssige slurver kastede den franske stjerne Paul Pogba (en fødte og opdrættede parisier af guinansk afstamning). Racistiske handlinger er almindelige i et land med et alvorligt problem med fodboldhooliganisme. Nogle af disse dårlige skuespillere afsporede et Zenit St. Petersburg-spil mod den tidligere jugoslaviske republik Makedonien i november 2017 ved at løsne et banner, der priste den folkedrabiske bosianske serbiske militærchef Ratko Mladic. (Dette ville uden tvivl have været i tankerne hos de kroatiske spillere i starten af ​​sidste uges turnering.)

Den kroatiske side spillede smuk fodbold fra start til slut, hvilket gjorde ballondyr ud af tunge vægte Argentina og Nigeria. De fik en god skræmme fra nordiske overachievers Island og Danmark, før de heldigvis bankede turneringsværterne ud af løbet i kvartfinalen og skarpt et meget fyret engelsk hold i semifinalen.

Men der var aldrig noget spørgsmål i mit sind om, hvem der fortjente at vinde det hele. Med hensyn til at personificere den slags multi-etniske salatskål, som Putins vestlige beundrere så foragter, var det eneste hold, der kan sammenlignes med Les Bleus, den belgiske tropp, der slog Brasilien i kvarteret og kun snævert tabte mod Frankrig i semis. En belgisk sejr i verdensmesterskabet ville have været en underlig og vidunderlig ting, men Frankrig havde den perfekte historie og fodboldkultur til jobbet - og talentet til at få det til at ske.

Frankrigs sidste 4–2-sejr i den hvide etnonationalismes hovedstad blev gjort sødere ved en forbløffende præstation fra den 19-årige Kylian Mbappé - selv af blandet Camerounian og Algerian herkomst. Han blev den første teenager, der scorede i en verdensfinale siden Pele i 1958.

På grundlag af fodbold alene fortjente Frankrig en sejr. Men for verden var deres sejr i verdensmesterskabet i Putins Rusland ikke bare fortjent - det var nødvendigt.

Aux armes, citoyens!