Hvorfor LeBron aldrig vil forbruge Jordan

Selvom han vinder seks titler, laver ti NBA-finaler i træk og stadig fungerer på sit højeste år 20

Da jeg så, at jeg blev født to måneder efter hans anden titel og var kun fem år gammel, da han ramte det berømte skud over Utahs Bryon Russell i kamp 6 i NBA-finalen i 1998, mine tidligste minder om at se Michael Jordan spille basketball, live, på tv er forankret i hans lidt succesrige comeback med Washington Wizards.

Stadig, Jordan trængte stort over min barndom. Når jeg tænker tilbage til 90'erne, en periode, der falder sammen med de første otte år i mit liv, er MJ der, hans skaldede hoved og bøjleørering pudset i en montering af Space Jam-scener og Gatorade-reklamer. Han var så ikonisk, så halvfemserne; en sportsfigur mere myte end mand.

Sammen med en hel generation af basketballfans begyndte min besættelse af NBA, ligesom ligaen ledte efter sin identitet i landskabet efter Jordan i begyndelsen af ​​århundrede. Selv da Lakers ved at vinde tre på hinanden følgende titler fra 2000 til 2002, beviste, at der var liv efter MJ, overskyggede hans arv sporten. Vi kunne ikke værdsætte Shaq og Kobe uden at indramme deres storhed i Jordan-termer: De er den bedste duo siden Jordan og Pippen; Shaq er Jordans efterfølger; Kobe er et spytende billede af MJ.

Så begyndte vores besættelse med at finde 'Next Jordan.' Bortset fra at finde arving til sin trone var bare begyndelsen. Lige siden vi bosatte sig på den 18-årige LeBron James, i 2003, har vi tilbragt de sidste 15 år indesluttet i GOAT-debatten.

Så snart det blev tydeligt, at LeBron ville matche, hvis ikke overskride, Jordan med hensyn til individuelle præstationer, blev sagen for Jordans GOAT-overherredømme rodfæstet i to nøgleområder: ringe og dræberinstinkt. Fra da af lænede pro-Jordan-lejren sig til begge argumenter for at forsvare hans overlegenhed; og et stykke tid virkede det.

Det er let at glemme, at Jordan-LeBron-debatten blev afskrevet, før James endda gik ind i hans hovedrolle. I juni 2011, et år efter at have vist, at han manglede MJs dræberinstinkt ved at slå sig sammen med Wade og Bosh i Miami, styrkede LeBron denne tro yderligere ved at lægge et æg i NBA-finalen, da den stærkt favoriserede Heat blev forstyrret af Dirk's Mavs. Forværring af tingene blev LeBron gennem otte sæsoner 0–2 i finalen, mens Jordan på samme tidspunkt i sin karriere var 2–0.

Fortællingen flippede for fem somre siden, efter at LeBron erobrede sit andet lige mesterskab. Pludselig var Jordans GOAT-status vaklende. I løbet af ti sæsoner havde LeBron fire MVP'er, to mesterskaber og to finaler MVP'er til (gennem ti sæsoner) Jordans tre MVP'er, tre mesterskaber og tre finaler MVP'er. Det vendte tilbage to år senere, da LeBron havde lidt back-to-back nederlag i finalen. Tolv sæsoner ind i hans karriere var LeBrons 2–4-finalerekord gaben i sammenligning med Jordans 5–0-rekord gennem år 12, og så mente de fleste fans, at debatten var slut for godt.

NBA-finalen i 2016 ændrede alt. På bare syv kampe lukkede LeBron ind for MJ ved at indsende en finaleresultat bedre end nogen af ​​Jordans, fremhævet af et 3–1 comeback mod det bedste almindelige sæsonhold nogensinde, det var en større kollektiv sværhedsgrad end nogen anden Jordan præstation; for ikke at nævne, at LeBron med sin Game 7-blok nu havde et signaturøjeblik på niveau med Jordans skud over Russell. Sammenligningen mellem begge fyre, når den var for tidligt, blev fair spil.

Denne sæson, når det først blev klart, at LeBron i år 15 opererede på sin absolutte spids, blev argumentet rodfæstet i hans hidtil uset levetid. For pro-LeBron lejren var dette en måde at ændre banens samtale på, idet han puttede længden af ​​hans top mod Jordans seks ringe.

Selv for en, der har brugt de sidste par år på at drømme om det øjeblik, hvor LeBron ville trække sig op langs Jordan i GOAT-løbet, kunne jeg ikke hjælpe med at føle, at vi skar hjørner. Hvis han skulle overgå MJ, havde jeg brug for LeBron for at nå det niveau, der gjorde Jordan umulig; det niveau, han ramte i kamp 6 i '98-finalen, da han bagefter med et punkt med 20,2 sekunder tilbage bar bolden op ad banen, og alle, inklusive jazz, vidste, at det var slut.

Uanset hvad du kalder det - killerinstinkt eller en evne til at lukke - jeg ville føle det med LeBron. Spillet 7 i 2016 beviste, at han havde det i sig, nu var vi bare nødt til at se det.

I de sidste par uger har vi to gange. I kamp 5 mod Indiana, efter at have blokeret Victor Oladipos potentielle spilvindende layup, ramte LeBron forudsigeligt en 3-pointer ved summeren; derefter, lørdag, i Game 3 mod Toronto, kom han igennem i koblingen med en løbende, énhånds-vinder af spillet.

Endelig forstod jeg, hvordan det var at se Jordan, ikke kun skære sine modstanders hjerter ud, men gøre det som forventet. Og alligevel var det ikke som jeg havde forestillet mig. Det var, da jeg indså, at LeBron jager mere end et spøgelse; han jagter umuligheden af ​​nostalgi.

Den største faktor, der forhindrer LeBron i at blive GOAT, er ikke Jordans seks ringe, men den uundgåelige kendsgerning, at selv hvis han skulle vinde yderligere tre titler, der kombineret med hans overlegne individuelle CV ville være mere end nok til at cementere hans sag , han vil aldrig være den ubestridte konge.

Det var det, der gjorde MJ til GET. Da han fik den sidste titel i 1998, var alle enige om: Dette er den største basketballspiller, vi nogensinde vil se. Selv hvis LeBron skulle bære Clevelands middelmådige støttende rollebesætning til en uigennemtrængelig forstyrrelse af superteam Warriors, afdækket med en summer beater på vejen i Game 7, er det svært at tro, at basketballfans ville nå den samme enighed.

Hvilket kun betyder, at LeBron er et offer for omstændighederne. Jordan var den første, og som de fleste ting i livet, er anden gang aldrig så sød.