At vinde cupen giver dig chancen for at leve for evigt

For de gyldne riddere og hovedstæder er indsatserne meget højere, end de nogensinde havde forestillet sig.

Appellen om udødelighed har længe forfulgt menneskeheden. Uanset om det er ambrosien fra de græske guder, de norrøns gyldne æbler eller udødelighedens ferskner i 'Rejse mod Vesten', har magiske genstande, der giver et varigt liv, længe vist i mytologien. I moderne kultur er der en besættelse af at forlænge vores levetid gennem medicin, diæt og motion. Science fiction inkluderer ofte det teknologiske vidunder ved at uploade ens bevidsthed på en computer og skabe en form for digital udødelighed. Uanset om det er eskapisme og fantasi eller medicinsk videnskab og sund livsstil, er mennesker besat af at undgå den knusende uundgåelighed af vores egen dødelighed. Hockey har haft en løsning på denne gåte i hundrede år: Stanley Cup.

Siden 1924 har denne hellig trofé indeholdt navnene på hver spiller, træner og teambuilder, der er ansvarlig for at fange den. Det er en arv, der vil blive bevaret for evigt, eller i det mindste så længe folk fortsætter med at pleje hockey (så for evigt, dybest set). Lord Stanleys Cup har og vil fortsat overleve enhver person, hvis navn er indgraveret på dens overflade. Fremtidige fans og historikere vil være i stand til at tjekke en fysisk relikvie for navnene på de store spillere og trænere, der engang nåede kronepræstationen for hockey, længe efter at de har blandet deres dødelige spole.

Der findes ingen anden trofæ som mindesmærke for dens tidligere ejere - hver anden sport har skræddersyede trofæer, der udskiftes hvert år. New England Patriots har et kinakabinet værd af Vince Lombardi-trofæer et eller andet sted i deres klubhus. Der er ikke kun et kommissærs trofæ for baseball, da det er lavet en unik til hver verdensseriens vinder. Den gradvise udvikling af NBAs ultimative præmie fra Walter A. Brown Trophy til Larry O’Brien Championship Trophy, selvom det er interessant, garanterer også, at der ikke er nogen ”ét ægte trofæ” i basketball. Disse trofæer er en pris for det hold, der vandt det og ingen andre. Stanley Cup er en pris for hele ligaen. Hvert hold, der nogensinde vinder Cup, vil ære din præstation, mens de fejrer deres egne.

Det er derfor, at NHL-slutspil har en tyngdekraft og finalitet, som ingen anden liga kan hævde. En slutspilsserie er en kamp til døden og en potentiel forlængelse af livet. Hver sejr er et eksekverings ophold. Så længe dit team ikke er blevet elimineret, lever det for at kæmpe for at bevare sin chance for arv og udødelighed. Når et hold er blevet slået ud, er denne chance tabt, året går, og muligheden for at fange den ultimative præmie kommer måske aldrig igen. Spilene er som år i livet - de huskes muligvis med kærlighed i et stykke tid, men når de først er over, er der ingen, der får dem tilbage.

Den uundgåelige vægt ved slutspillet gør triumfene så meget sødere. Fejlmargenen er i det væsentlige ikke-eksisterende, og konsekvenserne af fiasko er permanente og reelle. At tage et enkelt spil ud, meget mere en aften, betyder at miste en chance for udødelighed. Det er den slags indsatser, der løfter hvert øjeblik i hvert spil til svimlende højder. En afbrydelse er ikke længere kun en scorings chance. En defensiv sammenbrud er ikke kun et misbrug. En gemme er ikke længere bare et stop. Disse øjeblikke af sekundært øjeblik får evige konsekvenser. NHL-slutspil handler ikke kun om at bestemme, hvem der er bedst i et givet år - de er en måde at sikre, at en spillers navn overlever deres år.

De er et spørgsmål om liv og død og liv ud over døden. For hovedstæderne og gyldne riddere er mere end bare ære på linjen.